„Dumnezeule mare, încă e viu!” William Kemmler, primul om executat pe scaunul electric

Pentru a înțelege groaznica istorie a pedepsei cu moartea, este esențial să știm cât de mare a fost îndârjirea cu care inventatorul Thomas Edison a vrut să-l distrugă pe George Westinghouse, adversarul său. Rivalitatea dintre cei doi a fost electrizantă – la propriu.

Westinghouse a fost un furnizor curent alternativ (AC). Edison, în schimb, a dezvoltat instalații care se foloseau de curentul continuu (DC). Un secol mai târziu, o trupă australiană avea să pună simbolul unui fulger între cele patru litere, numindu-se „AC / DC”.

Înapoi în anii 1890

Rivalitatea din Thomas Edison (stânga) și George Westinghouse era de notorietate în epocă. Foto: Wikimedia

Edison și Westinghouse, fiecare încercând să câștige contracte profitabile de furnizare de energie electrică, se contrau cu privire la siguranța celor două tipuri de instalații, fiecare susținându-și cu înverșunare cauza.

Acesta era un detaliu de marketing crucial, având în vedere că, pentru publicul larg, cunoștințele despre electricitate se limitau, în mare parte, la furtuni cu fulgere și trăsnete. Ceea ce s-a întâmplat în continuare face ca rivalitatea dintre Apple și Google să pară o joacă.

În vremea în care inventatorii Edison și Westinghouse se luptau, Alfred Southwick, un dentist din Buffalo, auzea despre cazul unui bărbat care, fiind beat, a murit pe loc după ce a atins un generator electric.

Conform cărții „Scaunul electric: O istorie americană neobișnuită”, de Craig Brandon, cam în același timp, o comisie a statului New York se gândea să înlocuiască spânzurătoarea cu un aparat de electrocutare.

Southwick credea că executarea condamnaților cu ajutorul electricității era o metodă „mai umană” decât spânzurătoarea. A testat această teorie electrocutând câini, pisici și alte animale fără stăpân adunate de pe străzi.

La 8 noiembrie 1887, Southwick i-a trimis lui Edison o scrisoare despre descoperirile sale, întrebându-l pe inventator care ar fi metoda optimă de electrocutat oameni.

Vrăjitorul din Menlo Park, cum i se mai spunea lui Edison, i-a răspuns că urăște ideea și că „se va alătura cu toată inima campaniei de abolire a pedepsei capitale”.

Inginerul Harold Brown demonstrează puterea ucigătoare a curentului alternativ în fața reprezentanților Societății Medico-Legale din New York, electrocutând un cal în laboratorul lui Thomas Edison. Foto: Wikimedia

O lună mai târziu, Southwick – după toate aparențele, un dentist foarte insistent – i-a scris din nou Edison. De data aceasta, însă, Edison i-a dat un răspuns mult mai nuanțat.

„Cel mai potrivit aparat pentru acest scop ar fi o mașină dinamo-electrică ce folosește curenți intermitenți. Cele mai eficiente mașini de acest fel sunt fabricate la noi în țară în principal de George Westinghouse.”

Logica lui Edison era sucită și diabolică, dar în același timp era o mișcare de marketing genială: dacă putea convinge lumea că sistemul lui Westinghouse era un ucigaș rapid și eficient, metoda lui Edison avea să ie văzută ca fiind mai sigură, asigurându-i astfel o cotă de piață mai mare.

S-ar putea spune, așadar, că „moașa” scaunului electric a fost lăcomia pură.

Acest episod a dus la adoptarea, în statul New York, a scaunului electric ca metodă de execuție. Ca să se asigure că tehnologia lui Westinghouse avea să fie aleasă pentru această sarcină ingrată, Edison a finanțat pe ascuns un inginer care a construit rapid un prim dispozitiv al morții.

Prima victimă: William Kemmler, un bețiv care și-a ucis soția cu toporul. Westinghouse a angajat pentru Kemmler cel mai bun avocat pe care l-a putut găsi, reușind să ducă la Curtea Supremă cazul, însă instanța a refuzat să-i anuleze condamnarea la moarte.

Execuția lui William Kemmler, 6 august 1890. Ilustrație din Le Petit Parisien – Supplément littéraire illustré. Foto: Wikimedia

La 6 august 1890, cu puțin timp înainte de răsăritul soarelui, Kemmler s-a trezit în celula lui, s-a îmbrăcat la costum și și-a pus în picioare o pereche de pantofi lustruiți.

Gardianul l-a condus într-o cameră aglomerată unde îl aștepta un scaun din lemn de stejar.

„Domnilor, vă urez să aveți parte de tot norocul din lume. Cred că mă duc într-un loc mai bun. Ziarele au spus multe lucruri care pur și simplu nu sunt adevărate. Asta e tot ce am de zis”, au fost ultimele cuvinte ale lui Kemmler.

Apoi, gardianul l-a legat de scaun și i-a atașat electrozii de cap. După ce i-a spus „la revedere”, a făcut semn călăului să acționeze comutatorul.

„Umerii i s-au ridicat încet, așa cum se întâmplă uneori în cazul spânzuraților”, a consemnat un legist prezent la locul execuției.

17 secunde mai târziu, doi medici au constatat moartea lui Kemmler, iar curentul a fost oprit. Și apoi cineva a strigat: „Dumnezeule mare, încă e viu!”

După ce au constatat că, de fapt, Kemmler încă respira, curentul a fost pornit din nou. Patru minute mai târziu, condamnatul era cu adevărat mort. Corpul său s-a răcit abia după câteva ore. Ziarele l-au numit „un biet nenorocit”.

„Execuțiile prin intermediul electricității vor fi introduse în scurt timp în statul New York”, ilustrație din revista Scientific American din iunie 1888. Foto: Wikimedia

Westinghouse era îngrozit.

„Ar fi putut face o treabă mai bună dacă foloseau un topor”, le-a spus el reporterilor.

Edison, în schimb, era mai optimist. În opinia lui, „problemele” din sala execuției au fost cauzate de prea mult entuziasm.

„Cred că atunci când următorul om va fi așezat pe scaun pentru a suferi pedeapsa cu moartea, va deceda instantaneu”, a spus inventatorul.

Mai mult, a oferit și câteva sfaturi procedurale:

„Cel mai bun mod este să-i bagi mâinile în borcane cu apă, iar curentul să treacă prin ele”, a spus el.

Ca să știi mai mult, citește cartea „Enciclopedia invențiilor”

Cartea conține o cronologie detaliată, îmbogățită cu ilustrații uimitoare, care spune povestea invențiilor și a descoperirilor făcute de-a lungul istoriei, de la cele mai primitive unelte de piatră până la cele mai recente sonde spațiale. Enciclopedia oferă amănunte despre cele mai importante evenimente științifice, cum ar fi Revoluția Industrială sau prima aselenizare, dar și despre extraordinara viaţă a oamenilor de știință ale căror idei au construit lumea așa cum o știm astăzi.

Cartea „Enciclopedia invențiilor” se găsește cu reducere pe Cărturești sau pe Libris.


Articol interesant? Dă-l mai departe!

Citește în continuare

Alte articole interesante

Lasă un comentariu