Furnicile care au dezgropat fosile, ducând la descoperirea a 10 specii de animale dispărute

Un grup de paleontologi a descoperit zece specii noi de mamifere dispărute, pornind de la mii de fosile minuscule, cum ar fi dinți sau oase de maxilar. Pentru a găsi specimenele, cercetătorii s-au bazat pe ajutoare la fel de mici precum fosilele: furnicile.

Fosilele minuscule provin din nord-vestul statului Nebraska (Statele Unite). Acestea sunt abundente în această zonă, precum și în statele vecine Wyoming și Dakota de Sud, dar nu sunt atât de ușor de găsit, dacă nu cauți în locurile potrivite. De exemplu, în mușuroaiele de furnici.

Aceasta este o vedere aeriană a unui furnicar din Nebraska (SUA). Microfosilele arată astfel, amestecate cu sol, nisip și bucăți de rocă. Clint Boyd/Divulgação
Un furnicar din Nebraska (SUA). Microfosilele arată astfel, amestecate cu sol, nisip și bucăți de rocă. Foto: Clint Boyd

De mai bine de un secol, oamenii de știință scormonesc în aceste movile de nisip și pământ în căutarea de oase mici în sedimente. Este o tactică bună, deoarece furnicile explorează subteranul în căutare de materiale (cum ar fi bucăți de piatră) cu care să își acopere mușuroaiele pentru a le consolida.

În 2015, un vânător de fosile amator, localnic din Nebraska, a observat că exista o cantitate impresionantă de dinți și oase în mușuroaiele de furnici de pe proprietatea sa. Așa că a început să colecteze mostre și să le trimită lui Clint Boyd, un paleontolog de la North Dakota Geological Survey.

De atunci nu s-a mai oprit. Rezultatul a fost o colecție de peste 6.000 de microfosile, care au fost studiate de Boyd, Bill Korth, cercetător la Rochester Museum & Science Center (New York), și alți paleontologi. Studiul a fost publicat recent de Institutul de Paleontologie Vertebrate din Rochester.

Ce animale dispărute au descoperit furnicile

Fosile pe care furnicile le-au scos la lumină au o vechime cuprinsă între 33 și 35 de milioane de ani. Au fost identificate zece specii noi, cum ar fi Cedromus modicus, o rudă a veverițelor moderne; Yoderimys massarae, cel mai mic membru al unui grup de rozătoare dispărut de mult timp numit Eomyidae; și Costepeiromys attasorus, o rudă a castorilor moderni.

Acesta este unul dintre miile de dinți găsiți în Nebraska. Clint Boyd/Disclosure
Acesta este unul dintre miile de dinți găsiți în Nebraska. Foto: Clint Boyd

Se crede că în perioada în care aceste animale populau America de Nord, clima Pământului se răcea dramatic. Prin studierea fosilelor, oamenii de știință pot înțelege amploarea diversității mamiferelor înainte și după acea perioadă, ceea ce ajută, de exemplu, la prezicerea modului în care mamiferele de astăzi ar putea răspunde la modificările din mediul natural.

Și acesta a fost doar începutul, pentru că există încă multe cutii cu fosile de furnici care așteaptă să fie analizate de Boyd și colegii săi. Între timp, furnicile vor continua să dezgroape alte rămășițe…

Ca să știi mai mult, citește „Enigmele științei”

După secole de salturi uriașe în domeniul științei – de la tiparniță la fisiunea nucleară -, ne punem întrebarea: A mai rămas ceva de descoperit și de cercetat și în secolul XXI? Știința ridică la fel de multe întrebări precum acelea la care a găsit deja răspunsuri. Toate intră în categoria „enigme ale științei”, care își așteaptă rezolvarea.

Și, cine știe, poate chiar unii dintre dumneavoastră, dragi cititori tineri, veți contribui, într-un fel sau altul, la dezlegarea lor.  Există cazuri celebre de mari oameni de știință – Faraday, Darwin, Einstein etc. – al căror drum în carieră le-a fost determinat de citirea, în adolescență, a unor modeste cărți de popularizare a științei.

Însă, de multe ori, dezlegarea unei enigme științifice duce la descoperirea alteia noi – și așa mai departe. Newton, unul din marile genii ale omenirii – cu modestie – a scris, la sfârșitul cărții sale „Principiile matematice ale filosofiei naturale”, tipărită în 1689, următoarele cuvinte:

„Nu știu cum arăt eu în fața lumii, dar mie mi se pare că sunt un băiat care se joacă pe țărmul mării și se distrează căutând din timp în timp pietricele colorate sau o scoică roșie, în timp ce marele «ocean al adevărului» se întinde necunoscut în fața mea”.

Deși între timp au fost făcute multe descoperiri științifice, „pietricelele colorate” nu s-au epuizat, oceanul adevărului vă așteaptă ! Tocmai de aceea, știința continuă să fie vie și atât de fascinantă. Pentru mai multe informații privind temele puse în discuție, cititorii sunt invitați să consulte bibliografia care a stat la baza documentării autorului, anexată la sfârșitul acestei cărți.

„Enigmele științei” se găsește cu reducere pe eMag sau pe Libris.


Articol interesant? Dă-l mai departe!

Citește în continuare

Lasă un comentariu