Parazitul perfect: Această ciupercă poate controla mental furnicile, transformându-le în zombi

Pe planeta noastră există insecte care trec printr-o transformare pur și simplu sinistră din pricina unei ciuperci incredibil de sofisticate, un parazit ce preia controlul asupra minții gazdei sale.

Între parazit și furnică are loc o luptă care este mult mai ciudată și mai metodică decât orice și-ar fi putut imagina producătorii de la Hollywood.

Multor oameni le vine greu să le pară rău de furnici (care pot distruge orice – de la ieșiri la iarbă verde, până la proviziile din cămară), dar este un spectacol tulburător să urmărești o furnică atacată de această specie parazitară de ciupercă din genul Ophiocordyceps.

Aceste ciuperci atacă mai ales o anumită specie de furnici. Cândva un membru al unei societăți rigid structurate, „furnica zombi” iese din colonia ghidată de un patogen care i-a „murat” creierul cu un cocktail de substanțe chimice.

Controlată mental de ciupercă, furnica se îndreaptă spre o anumită zonă din pădure. Savanții care au urmărit traseul furnicilor au descoperit că acesta este uimitor de regulat, ceea ce înseamnă că patogenul funcționează ca un fel de GPS pentru insecte.

O furnică tâmplar din Brazilia, Camponotus balzani, mușcând dintr-o frunză pe care se află ciuperca Ophiocordyceps camponoti-balzani. Foto: David Hughes

Furnicile „sunt manipulate să muște din niște locuri foarte precise de pe partea inferioară a unei frunze, și anume de striația principală a frunzelor care sunt orientate spre nord-nord-vest, la aproximativ 25 de centimetri de sol”, explică David Hughes, ecolog la Universitatea de Stat din Pennsylvania.

Toate acestea se întâmplă cu o precizie remarcabilă, în jurul orelor prânzului. Acesta este unul dintre cele mai complexe exemple de manipulare parazitară a comportamentului gazdelor.

Această poziție este aleasă de ciupercă pentru temperatura și umiditatea sa ideală. După ce s-a ancorat, înfigându-și mandibulele în striația frunzei, furnica moare, iar din capul ei se dezvoltă o tulpină.

La rândul ei, tulpina declanșează o ploaie de spori asupra furnicilor de dedesubt. Sporii se atașează de furnicile sănătoase și încep din nou procedura invazivă.

„Ca să pătrundă prin exoschelet, ciuperca exercită presiune. Știm că în spor se poate dezvolta o presiune echivalentă cu aceea din roata unui Boeing 747. Această presiune tot crește și, când este suficient de mare, sporii fac o gaură în exoschelet și își răspândesc materialul genetic în furnică”, a relatat Hughes.

Furnica zombi este sacrificată pentru ca ciuperca parazitară să se poată înmulți

Nu doar furnicile, ci și alte insecte (precum această lăcustă) cad victime ciupercii care preia controlul asupra minții gazdelor. Foto: G. Gallice / Flickr

Astfel, ciclul este reluat. Potrivit lui Hughes, pe lângă cele 160 de specii cunoscute de ciuperci care controlează furnici, ar mai putea exista încă sute de alte varietăți, încă nedescoperite.

În plus, mai există ciuperci parazite care iau drept țintă alte insecte, cum ar fi gândacii sau fluturii.

Această relație este un exemplu remarcabil de coevoluție parazit-gazdă pe care savanții abia dacă încep să o înțeleagă.

Ciuperca începe să crească pe corpul acestei furnici tâmplar. La început, ciuperca crește pe părțile moi ale furnicii (la încheieturi). Vlăstarul ce înmugurește prin capul furnicii va deveni din ce în ce mai lung și în cele din urmă va disemina spori prin care ciuperca va ataca alte furnici, reluând ciclul: Foto: David Hughes

Paraziții furnicilor, fiecare dependent de o anumită specie, au dezvoltat niște adaptări uimitoare pentru a supraviețui. Ca reacție, furnicile au dezvoltat propriile metode de apărare.

Ciuperca nu se poate transmite mai departe în mușuroi, care este protejat de ceea ce s-ar putea numi „imunitate socială”. Colonia pur și simplu împiedică răspândirea bolilor în mușuroi prin depistarea și îndepărtarea indivizilor bolnavi.

Întregul proces este încă întrucâtva misterios, însă Hughes studiază furnicile infectate în laborator pentru a descoperi ce substanțe chimice folosesc ciupercile pentru a controla mintea furnicii și cum afectează acest control transmiterea sporilor.

Detalii suplimentare despre acest subiect: manipulare parazitară, National Geographic, BBC și IFLScience.


Articol interesant? Dă-l mai departe!

Citește în continuare

Alte articole interesante

Lasă un comentariu