Deținuții obligați să câștige meciul de baseball ca să nu fie executați

În perioada în care Babe Ruth juca în meciuri care l-au transformat într-o legendă a baseball-ului, câțiva deținuți din vestul SUA intrau pe teren ca să joace pe viață și pe moarte, la propriu.

Într-o zi fierbinte din vara anului 1911, iubitorii de baseball din Rawlins, Wyoming, s-au adunat pe stadionul din oraș pentru a urmări câteva meciuri disputate de echipele locale.

Echipa deținuților de la Penitenciarul de Stat din Wyoming, 1911. Foto: The Death Row All Stars

Dar aceasta nu era o partidă obișnuită. Thomas Cameron, condamnat pentru viol, juca pentru Penitenciarul de Stat din Wyoming, iar miza era mare: dacă pierdea meciul, urma să fie executat.

Victoria, în schimb, avea să le aducă deținuților – cu toții pedepsiți cu sentințe grele – o reducere a timpului petrecut după gratii sau amânarea execuției, potrivit cărții „Echipa condamnaților la moarte: O poveste despre baseball, corupție și moarte”, disponibilă aici.

Ascensiunea de scurtă durată a acestei echipe notorii (care a jucat doar patru partide, câștigându-le pe toate) le-a permis deținuților condamnați la moarte un scurt răgaz de la monotonia zilelor petrecute după gratii.

Rawlins era un oraș dur, conservator, iar cei care comiteau fărădelegi primeau pedepsele maxime prevăzute de lege. Cei prinși comițând acte de tâlhărie, viol sau crimă în oraș nu doar că erau spânzurați, ci uneori erau și jupuiți.

Din pielea acestor nefericiți infractori erau confecționate diverse articole, vândute ca suveniruri și utilizate ca avertisment pentru alți potențiali infractori.

Echipa condamnaților a atras mulțimi de localnici care erau fanatici ai baseball-ului, dar și amatori ai unei alte distracții la modă: pariurile sportive.

Căpitanul echipei deținuților, George Saban, era un ucigaș condamnat pentru că împușcase în cap trei ciobani pentru a-i jefui. Întâmplarea a făcut ca polițistul care l-a arestat, șeriful Felix Alston, să fie și prietenul său cel mai bun.

Stea pe teren: Joseph Seng fusese condamnat la moarte pentru crimă. A fost unul dintre cei mai buni jucători. Foto: The Death Row All Stars

Localnicii îl priveau pe Saban cu multă simpatie, deoarece uciderea ciobanilor era o lovitură binevenită în conflictul (pentru pășune) dintre crescătorii de oi și crescătorii de vaci.

Chiar înainte ca Saban să fie condamnat la 20 de ani de temniță, Alston a fost numit director al Penitenciarului de Stat din Wyoming, înlocuindu-l pe severul Otto Gramm, care acumulase o adevărată avere din folosirea muncii deținuților pentru producția de mături.

Datorită prieteniei cu noul șef al închisorii, Saban a beneficiat de tratament special, fiindu-i acordate permisii după bunul plac.

În timpul scurtei epoci a echipei deținuților, Saban a urmat o a doua „carieră”, de agent de pariuri care mergea din bar în bar și încheia pariuri pe jocurile echipei sale pentru un comision frumos, de 20%.

Saban acționa și ca un fel de impresar: le oferea pariorilor informații despre vedeta echipei, Joseph Seng, condamnat la moarte pentru uciderea soțului iubitei lui.

Ziarul Carbon County Journal, care a botezat echipa „Contra”, scria despre Seng următoarele:

„Joseph Seng, care a fost condamnat la moarte pentru crimă, a jucat un joc elegant până la capăt. În această lună, îi va adresa guvernatorului o petiție pentru preschimbarea condamnării la moarte în pedeapsa cu închisoarea pe viață.”

Jucătorul Joseph Guzzardo. Din echipă făceau parte trei violatori, un falsificator, cinci hoți și trei criminali. Foto: The Death Row All Stars

Gramm, fostul director al închisorii, a aflat de la un informator că Saban făcea pariuri ilegale în numele lui Alston și a văzut astfel ocazia să-și recapete funcția și să dea drumul din nou fabricii de mături.

I-a povestit despre toate acestea prietenului său, senatorul Francis Warren, care intenționa să candideze pentru funcția de guvernator împotriva titularului, Joseph Carey, după cum relatează New York Post.

Guvernatorul Carey îl numise pe Alston la conducerea închisorii, iar Warren s-a gândit să folosească informațiile împotriva adversarului său.

În timpul antrenamentelor echipei, privilegiatul Saban i-a informat pe ceilalți jucători, după performanțele slabe ale unui coechipier, care urmau să fie consecințele erorilor:

„Nu sunt tolerate greșelile pe teren. Ne-a spus că deținuții care comit erori care duc la pierderea meciului vor primi sporuri la pedeapsă. Câștigarea meciului ar duce la reducerea sentinței și la suspendarea execuției”, scria Seng într-o scrisoare trimisă din închisoare.

Saban a avut grijă ca informațiile să ajungă și la pariorii din oraș, ca să știe că membrii echipei deținuților jucau cu adevărat pe viață și pe moarte.

Spânzurătoarea: Joseph Seng a fost executat la mai puțin de un an după începerea aventurii echipei de baseball. Foto: The Death Row All Stars

Ideea de a lua parte la meciuri în care viața era miza a fost un stimulent puternic pentru deținuți, care au format una dintre cele mai bune echipe de baseball din SUA.

Au jucat un singur sezon, în care au fost de neînvins, iar pariorii au câștigat foarte mulți bani mizând pe ei.

Execuția lui Seng fusese programată pentru 22 august 1911, dar pe 23 august, ziua în care echipa a obținut a patra victorie, acesta era încă în viață.

Deținuții ajunseseră să creadă că era ținut viu pur și simplu pentru talentul său la baseball sau ca investiție a celor care pariaseră bani grei pe prestația sa pe teren.

Cu toate acestea, imediat după cea de-a a patra victorie glorioasă a echipei, Alston a decis să elimine baseball-ul și să introducă educația în programul deținuților.

Guvernatorul Carey a declanșat o amplă operațiune de suprimare a pariurilor, probabil ca urmare a zvonurilor împânzite de senatorul Warren despre implicarea oficialilor în pariurile pe echipa deținuților.

Execuția lui Seng nu a putut fi amânată la nesfârșit. A fost spânzurat la 24 mai 1912.

„A pășit ferm și a mers la moarte într-un mod care l-a marcat drept un bărbat curajos”, avea să scrie un ziarist de la Carbon County Journal într-un articol dedicat ultimelor clipe de viață ale vedetei echipei deținuților.


Distribuie:

Citește în continuare

Abonează-te gratuit la newsletter și vei primi în fiecare dimineață pe email cele mai interesante articole, filme și recomandări.
Fii fără grijă, nu facem spam.
>